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ニホンヒキガエル(ヒキガエル科)


命がけの産卵行動
 
 但馬地方では、ニホンヒキガエルとアズマヒキガエルが生息している。3月上旬、僕はある山間地でニホンヒキガエルの大規模な産卵地を発見した。それは、まるで図鑑の写真をそのまま切り取ったような、とにかくものすごい光景だった。

 標高約400mの山間に作られたコンクリートの小さな古い池。そこには、ヒキガエル独特の数珠状の卵塊が水面を埋め尽くす程に産み付けられていた。それだけでも大きな成果だったが、驚くべきは集まった成体の数だった。

 池の中では、幾つかの成体の群れがおしくらまんじゅうの状態になっている。オスはメスの背中に抱きつこうと必死な様子で、目の前に背中があれば、とにかくオスメス構わず飛びついている。抱きつかれたオスの方は迷惑そうにキュウキュウと鳴いて、「おいおい、俺はオスだ。何するんだ、離してくれ。」とこれまた必死だ。

 何とも滑稽な仕草に見えるが、いやいや彼らはこれでも命がけなのだ。それにしても、ここには一体何匹いるのだろうか?目視できる範囲で数えてみたら、何と百匹を超えているではないか!僕はそれから何時間も彼らの産卵行動を観察した。

 しばらくして、遠くからシャリ、シャリ、という落ち葉の音が聞こえてくるのに気付いた。その音は次第に近づいてくる。何とヒキガエルの足音だった。たくましい体格をしたその成体は、落ち葉のじゅうたんの上を、前足と後足をいっぱいに伸ばしながら力強く真っ直ぐに池を目指して歩いている。目の前のカメラも何のその、悠々と通り過ぎていくではないか。

 その個体は僕に背中を見せながら、池の中に飛び込んでいった。彼らはどうやって池の場所を知り、どこからやってくるのだろう?そんな単純で難解な疑問を僕は突きつけられた。

 それから4日後、そこにはもう彼らの姿は無く、ただ卵塊が幾重にもなって広がっているだけだった。彼らは一体どこに消えてしまったのだろう?彼らの不思議な生態に、僕はこれからも翻弄され続けるに違いない。


写真・文 NPO法人コウノトリ市民研究所主任研究員 竹田正義
(2007年5月26日掲載)

※本稿をもって毎日新聞但馬版「ながぐつ観察記」の連載を終了致しました。興味を持ってご愛読いただいた皆様、ありがとうございました。
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ニホンアカガエル(アカガエル科)
命をかけた結晶



 今年も生きものたちが目覚める季節になってきた。

 まだ寒さが残る2月、僕はいつもよく行く田んぼに向かった。ニホンアカガエルの産卵状況を調べるためだ。このカエルはどの生きものよりも早く水辺にやってきて、里山の田んぼや水路の浅い水たまりに産卵する。卵塊はこぶし大くらいの球状をしていて、但馬の平地では、例年2月中旬から3月にかけて見ることができる。

 実はここには毎年この時期観察に来るものの、卵塊数をきちんと数えたことがなかった。僕は畦を歩いてその数を調べてみた。すると、何とそこには百を超える卵塊があったのだ。ここは冬でも湧水が流れ込む湿田地帯。僕は改めてその貴重さを再認識した。

 これらの卵は、おそらく数日前の暖かい雨の後にいっせいに産み出されたものだろう。また卵の発生状態から、暖冬のせいか、例年より約1ヶ月も早い1月中旬頃には産卵が始まっていたことも分かった。「もう春なの?」カエルたちはきっとそう言って目覚めたのだろう。

 その日から数日後、僕は播磨の湿地で驚くべき光景を目の当たりにすることになる。それは、春一番の暖かい雨が降った夜の出来事だった。

 「キョキョキョキョ…」。辺りは大合唱に包まれ、メスを待ち構えるオスが続々と姿を現し始めた。やがて、そこに1匹のメスが現れたのである。するとその瞬間に、約10匹ものオスがいっせいにメスの背中に飛び乗り始めたではないか。もみくちゃの状態は約1時間も続いた。1匹のメスをめぐるオスの攻防。結局このメスは産卵できずに草むらに消えていったが、初めて見るニホンアカガエルの思わぬ行動に、僕は興奮を抑えきれなかった。産卵は彼らにとってまさに命がけということを思い知らされたのである。

 但馬の湿田で見たたくさんの卵塊も、そんな彼らの命をかけた営みの結晶なのだ。たくさんの命を宿した卵のカプセルは、やがてオタマジャクシとなって田んぼを賑わす。次はどんな感動を僕たちに見せてくれるのだろう。

文と写真 NPO法人コウノトリ市民研究所 
主任研究員 竹田正義
(2007年3月11日掲載)
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オオカマキリ(カマキリ科)
砂浜に見た命のリレー

 

 秋の日本海の砂浜。海浜植物の花で色鮮やかな季節とは対照的に、静けさに包まれ、荒波の音だけが辺りに響く。この頃、砂浜でよく見られる現象が、生きものの漂着である。陸や海から多種多様なものが波打ち際に運ばれ、夏とは違った情景を見せてくれる。

 昨年11月、僕は日本海の砂浜を歩いていた。その日もいろんなものが打ち上げられていた。日常の人工物に混じって、海藻や植物の種子が目立つ。僕は流木に腰掛け、水筒のお茶で少し休むことにした。曇天の空に時化た海。いつもの日本海の光景だった。やがて雲の切れ間から日が差し込んできたそのとき、僕は打ち上げられた1匹のオオカマキリを見つけた。

 陸上の生きものの漂着はそう珍しいことではない。この個体も、きっと産卵を終え力尽きた個体なのだろう。僕はカメラを向けた。と、その瞬間、前脚がわずかに動いた。生きている!かすかに前脚を構える姿は、迎える最期を静かに受け入れようとしているかのようだ。でも、僕の衝動はこれだけではなかった。何とおなかには無数のトビムシの仲間が集まり、まさにこの個体を食べている最中だったのだ。

 トビムシの仲間は砂浜に生息する小さな生きもので、漂着する海藻などを摂食する、いわゆる砂浜の分解者である。分解された有機物はやがて海浜植物の栄養源となっていく。生きながらにして、亡骸になるそのときまで命を営むカマキリ…。単なる自然の摂理や食物連鎖という言葉だけで説明できない強い衝動を、僕は覚えた。ひとつたりとて無駄な命はないということを、強く深く教えられたのだ。

 但馬の秋。生きものたちはやがて訪れる冬に備えて準備し、ある種はその営みを次代に受け継いでその短い命を終える。このカマキリも、きっと次の春には綺麗な花となって砂浜を彩るに違いない。


(2007年1月14日掲載)
NPO法人コウノトリ市民研究所 主任研究員 竹田正義

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ナマズ(ナマズ科)
秋の日に見つけた寝顔



 長いひげににんまりとした大きな口が特徴のナマズ。円山川水系ではごく普通種で、支流河川の六方川では橋の上から悠々と泳ぐ姿を見ることができる。

 10月初め、僕は友人と六方川につながる水路で魚採集に興じていた。水路には田んぼからの用水が所々に流れ込んで溜りになっていて、そこにたくさんの魚の影が見える。早速網を入れてみると、いるいる!カマツカ、タモロコ、モツゴ…。網の中はすぐに何匹もの魚たちでごった返した。

 播磨から来た友人は、その魚の種類と数の多さに大はしゃぎだった。「こんなところ、なかなかないよ!」。僕たちはすっかり童心に帰っていた。

 バケツの中が魚でいっぱいになった頃、友人が指差した。「あ、ナマズ!」。澄んだ水の底に、体を少し斜めにした黒い巨体が見えた。ナマズは夜行性で、昼間は草陰などでじっと身を潜めていることが多い。このナマズも、きっと隙を見て足元を猛スピードで逃げていくに違いない…。ところが、目の前まで近寄っても動く気配を見せない。不思議に思った友人が網で体をちょっとつついてみた。すると、逃げるどころか、ますます体を斜めにして、ふわりとお腹の面まで見えそうではないか。

 それは僕が知っている力強いナマズの姿ではなかった。「おいおい!お前は本当にナマズなの?」。川面に暖かい日が差し込んでいる。あきれたことに、どうもお昼寝としか思えない。僕は水中からそっと寝顔を撮らせてもらった。

 なんて無防備な個体なのだろう。そういえば、同じようなトノサマガエルの群れを瀬戸内海の離島で見たことがある。これは全く僕の経験的感覚だが、その生きものがある地域で高次消費者であり天敵が少なければ、警戒心はやはりおのずと薄くなっていくのではないだろうか。別の言い方をすれば、人と生きものが程よい距離を保ち続けている、ということだろう。

 そんなことを思いながら、僕は但馬の自然の懐の深さを実感せずにはいられなかった。暖かい昼下がりの川の中。生きものたちとの時間はゆっくり流れていった。


2006年11月12日掲載
文と写真 竹田正義(NPO法人コウノトリ市民研究所主任研究員)

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コウキヤガラ(カヤツリグサ科)
汽水域になびく宝物


 円山川の下流、日本海に程近いところに幾つかの湿地が点在している。そこは淡水と海水が混じり合う汽水域。降雨などの影響で常に塩分濃度が変化し、生きものにとっては厳しい環境だ。しかし、そこは特有の生きものたちの宝庫でもある。広大なヨシ原が広がり、ヒヌマイトトンボやイトヨが生息している。そして、そんな環境に生育する植物のひとつが、コウキヤガラである。

 僕が初めてコウキヤガラを見たのは今から数年前。円山川の河口近くに広がる、戸島というところの広大な湿田地帯だった。水と泥でひと続きになっている田んぼと田んぼの間に、一見ヨシ原を思わせるような緑が縦横いっぱいに広がっている。その緑のひとつひとつは腰の高さくらいの背丈で、茎の上部には小さな穂が密集してついている。風に揺られてなびく姿は、ちょうどひっくり返した線香花火のようにも見える。他のカヤツリグサ科の植物にはない初めて見る穂の形態だった。

 調べてみると、海岸付近の湿地に局所的に分布するコウキヤガラと分かった。本種は、県下では播磨地方と、ここ但馬でしか確認されていない。そんな貴重な植物が身近なところに群生していたことに僕は驚いた。それからというもの、本種に注視しながら円山川水系の河川や湿地を調べてみたが、ごく少数ながら見つかることがある程度で、大規模に群生しているところはその湿田以外になかった。

 汽水域にすむ動植物は、その特異な環境に適応し特化した生態的特徴を持っている。それは、河川などの純淡水にすむ動植物に比べて、微妙にバランスのとれた環境下でしか存続できないことを意味する。汽水域の湿地は、保護をより必要とする環境でもあるのだ。

 春、戸島の湿田では、ドジョウやナマズの稚魚がにぎわいを見せていた。コウキヤガラも一斉に新しい葉を出し始めた。僕は但馬の貴重な宝物を、もうひとつ見つけた。

文と写真 竹田正義(NPO法人コウノトリ市民研究所主任研究員)
※2006年9月10日掲載

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